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Tornado Alley dringt in neues Gebiet vor

by Matthias

Ein Tornado, der am Dienstag das Gebiet um Houston verwüstete, war die Art von Sturm, die nach Ansicht von Wissenschaftlern zu Beginn der Saison immer häufiger auftritt – ein Zeichen dafür, dass sich die Muster von Unwettern verschieben.

Der Tornado traf Pasadena südöstlich von Houston, beschädigte Häuser und andere Gebäude schwer und legte die Stromversorgung von Tausenden in der Stadt und den umliegenden Gebieten lahm. Während der Sturm über die Golfküste hinwegzog, wurden mehr als ein Dutzend weiterer Tornadosichtungen gemeldet, die jedoch vom Nationalen Wetterdienst noch nicht bestätigt werden konnten.

Die Flut der gemeldeten Tornados passt zu den Veränderungen, die Experten in den letzten Jahren beobachtet haben – insbesondere, dass sich Ort und Zeitpunkt des Auftretens von Tornados zu verschieben beginnen.

In der Vergangenheit schlugen Tornados am ehesten in einem Gebiet in der Mitte der USA zu, das den Spitznamen „Tornado Alley“ erhielt. Dieses Gebiet umfasst Teile von Texas, Oklahoma, Kansas und Nebraska. In den letzten Jahren stellten die Forscher jedoch fest, dass weniger Tornados in den Great Plains niedergingen und mehr im Südosten.

Die sich verändernden Grenzen der Tornado Alley können tödliche Folgen haben, sagte Victor Gensini, ein außerordentlicher Professor in der Abteilung für Erde, Atmosphäre und Umwelt an der Northern Illinois University, der 2018 wichtige Forschungsergebnisse zu diesem Thema veröffentlichte und die Verschiebung eingehend untersucht hat.

„Das Wichtigste ist, dass wir im Mittleren Süden eine höhere Bevölkerungsdichte haben“, sagte Gensini. „Es gibt grundsätzlich mehr Ziele, die man mit der Dartscheibe treffen kann.“

Die unterschiedlichen Landschaften sind ebenfalls ein Faktor für die Zerstörungskraft eines Sturms. In Gebieten mit dicht gedrängten Städten, vielen Bäumen und weniger Freiflächen kann ein Tornado beispielsweise größere Schäden anrichten.

Auch im Südosten gibt es mehr gefährdete Gemeinden, vor allem Menschen, die in Wohnmobilen leben, sagte Gensini.

„Die Hälfte aller Tornado-Todesfälle ereignen sich in Mobilheimen“, sagte er. „Wenn man während einer Tornadowarnung in einem Wohnmobil lebt, ist es bereits zu spät. Das ist eine große Schwachstelle. „

Tornados können sich jederzeit entwickeln, wenn die richtigen atmosphärischen Bedingungen gegeben sind, aber in der Regel konzentrieren sie sich auf eine Saison, die von März bis Juni andauert. Zunehmend treten solche Stürme jedoch früher im Jahr auf, in Monaten, die normalerweise nicht mit starker Tornadoaktivität verbunden sind.

In den ersten drei Wochen des Jahres 2023 wurden bereits einige der höchsten Zahlen an gemeldeten Tornados für diese Jahreszeit verzeichnet, so Gensini.

„Wir liegen weit über dem Durchschnitt, was die Anzahl der Tornados angeht, die wir für den Monat Januar erwarten würden“, sagte er.

Ein Hauptgrund für den stürmischen Jahresbeginn ist ein natürlich vorkommendes Klimamuster, das als La Niña bekannt ist und bei dem überdurchschnittlich kühles Wasser im Pazifischen Ozean die Wettersysteme auf der ganzen Welt beeinflusst.

Sowohl La Niña als auch sein wärmeres Gegenstück, El Niño, beeinflussen die Position des Jetstreams, der durch Temperaturunterschiede zwischen der kühleren Polarregion im Norden und den wärmeren Luftmassen im Süden angetrieben wird. Wissenschaftler vermuten, dass Veränderungen des Jetstreams die Zunahme von Stürmen erklären können – mit zunehmender atmosphärischer Instabilität, die sich möglicherweise auf Gebiete auswirkt, die von schnell fließenden Luftmassen umströmt werden -, aber das ist immer noch ein aktives Forschungsgebiet.

Das ist aber noch ein aktives Forschungsgebiet. „Das ist noch nicht ganz klar, aber es ist eine vorläufige Hypothese, die unsere Gruppe zu testen versucht“, so Gensini.

Die globale Erwärmung ist wahrscheinlich auch ein Faktor, so die Experten, obwohl es schwieriger ist, die spezifischen Auswirkungen des Klimawandels auf Tornados festzustellen als bei anderen extremen Wetterereignissen, wie z. B. Wirbelstürmen.

Ein Teil der Schwierigkeit besteht darin, dass Studien konkurrierende Auswirkungen vermuten lassen, sagte Christopher Weiss, Professor für Atmosphärenwissenschaften an der Texas Tech University.

Wenn sich die Welt erwärmt, wird die atmosphärische Instabilität zunehmen, wodurch die Bedingungen für die Entwicklung von Stürmen günstiger werden. Gleichzeitig wird jedoch prognostiziert, dass die starke Windscherung, bei der die Winde in verschiedenen atmosphärischen Höhen zunehmen und schnell ihre Richtung ändern, infolge des Klimawandels abnimmt. Eine schwächere Windscherung könnte die Menge an warmer, aufsteigender Luft in Stürmen verringern und somit die Entstehung von Tornados unterdrücken. Die Wissenschaftler versuchen immer noch zu verstehen, was diese scheinbar widersprüchlichen Ergebnisse für Tornados bedeuten könnten, aber Weiss sagte, dass Studien darauf hindeuten, dass ein wärmeres Klima mehr Stürme hervorbringen wird.

„Selbst wenn die Scherwinde relativ konstant bleiben, nehmen die Instabilitäten zu, so dass mehr Tornados zu erwarten sind“, sagte er.

Nächsten Monat beginnen Weiss und seine Kollegen mit einem dreimonatigen Forschungsprojekt im Südosten, das sich mit der Untersuchung von Stürmen in der Region und der Verbesserung von Vorhersagen über deren Entstehung befasst. Das Forschungsprojekt, das Teil des VORTEX-Programms der National Oceanic and Atmospheric Administration ist, wird auch gesellschaftliche Aspekte untersuchen, z. B. die Verfügbarkeit von Schutzräumen und die Art und Weise, wie gefährdete Gemeinden über Bedrohungen informiert werden können, so Weiss.

„Es ist ein wirklich ganzheitlicher Ansatz für die Tornado-Bedrohung in diesem Teil des Landes, so dass wir hoffentlich etwas bewirken können“, sagte er.

Das Projekt kommt genau zum richtigen Zeitpunkt, denn das Jahr hat bereits aktiv begonnen.

Die La-Niña-Bedingungen werden höchstwahrscheinlich weiterhin die atmosphärische Instabilität verstärken, was zu mehr Tornados führen könnte, so Gensini.

„Es ist ziemlich selten, dass ein aktiver Januar und Februar plötzlich im April und Mai abflaut“, sagte er. „Wenn man sich die Tornadostatistiken anschaut, ist es typisch, dass es im Januar und Februar früh anfängt und dann immer weitergeht.

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